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Artists as ‘ambassadors’ for NGOs: on what terms?

Senegalese singer Baaba Maal, due to perform in the Israeli-occupied Old City of Jerusalem on Tuesday 20 September, is a Global Ambassador for Oxfam.

Artists for Palestine UK has engaged in discussion with Oxfam in the hope the organisation would dissuade him from going ahead with the performance.

We have argued that an NGO which recruits artists to promote its values needs to make sure the artists’ actions are consistent with those values.   Baaba Maal appearing in occupied East Jerusalem is not, we’ve argued, consistent with Oxfam’s stated opposition to Israeli colonisation policy.

We are making public an edited version of our most recent letter to our Oxfam interlocutors.

London, 14 September 2016

Dear Oxfam,

We’ve been reflecting on Oxfam’s unwillingness to take any kind of stand against Baaba Maal’s imminent performance in occupied East Jerusalem.   Your last letter to Artists for Palestine UK said, ‘Oxfam’s policy does not extend to supporting a boycott of Israel’.   But this is to misunderstand the meaning of Baaba Maal’s action and its very real challenge to Oxfam policy.   Oxfam is behaving inconsistently with respect to Israeli violations of international law.

By agreeing to perform in a Jerusalem Municipality event in occupied East Jerusalem, Baaba is signalling that he considers as legitimate Israel’s illegal annexation of East Jerusalem (the basis on which Israel controls East Jerusalem).   It would be different if Baaba were performing at a Palestinian event in East Jerusalem.   But he is participating in an official Israeli initiative.

Oxfam would not support a Global Ambassador who performed at the invitation of a settlement municipality in the West Bank, because to do so would be to endorse the illegal settlement enterprise.   Oxfam should not support an ambassador who performs at the invitation of the Jerusalem Municipality in East Jerusalem, because the Municipality is the equivalent of an Israeli settlement municipality – it is an Israeli local government authority which exercises control over Palestinian territory by virtue of an illegal annexation.

The Jerusalem Municipality is the main authority behind Israel’s settlement and ethnic cleansing campaign in East Jerusalem, which results in severe violations of Palestinian human rights.  In particular, it is official Municipality policy to ‘Judaise’ Jerusalem (as mayor Nir Barkat boasted to a Likud gathering on 25 August: http://www.haaretz.com/israel-news/.premium-1.738541).   The Municipality is responsible for planning and approving illegal settlements, demolishing Palestinian homes, and putting in place a myriad discriminatory measures that disadvantage Palestinians and privilege Israeli Jews, including in the fields of culture and tourism.

At both moral and political levels, it sends out the wrong message for an Oxfam Global  Ambassador to accept an invitation from the Jerusalem Municipality, and it is inappropriate for Oxfam to endorse an ambassador who would accept such an invitation.  Oxfam needs to take public steps to criticise the performance and distance itself from Baaba.

The Artists for Palestine UK Collective


French translation.

Nous faisons du public une version révisée de notre plus récente lettre à nos interlocutors à Oxfam.

Londres, le 14 Septembre 2016

Cher Oxfam,

Nous avons réfléchi à la réticence d’Oxfam à prendre quelque position publique que ce soit, contre le concert imminent de Baaba Maal dans Jérusalem Est occupée. Votre dernière lettre aux Artistes pour la Palestine UK a déclaré « la politique d’Oxfam ne va pas jusqu’à soutenir un boycott d’Israël ». Mais c’est un malentendu sur le sens de l’action concernant Baaba Maal et c’est un vrai défi à la politique d’Oxfam. Oxfam se comporte de façon inconséquente eu égard aux violations du droit international par Israël.

En acceptant de se produire dans un événement de la Municipalité de Jérusalem dans Jérusalem Est occupée, Baaba Maal signifie qu’il considère légitime l’annexion illégale par Israël de Jérusalem Est (qui est la base du contrôle de Jérusalem Est par Israël). Il n’en irait pas de même si Baaba jouait dans le cadre d’un événement palestinien à Jérusalem Est. Mais il participe à une initiative officielle israélienne.

Oxfam ne soutiendrait pas un Ambassadeur International qui interviendrait en public à l’invitation de la municipalité d’une colonie de Cisjordanie, car le faire reviendrait à endosser le processus de colonisation illégale. Oxfam ne devrait pas soutenir un ambassadeur qui se produit à l’invitation de la municipalité de Jérusalem Est parce que la municipalité est l’équivalent de celle d’une colonie israélienne – c’est une autorité locale israélienne qui exerce son contrôle sur un territoire palestinien en vertu d’une annexion illégale.

La municipalité de Jérusalem est la principale autorité de Jérusalem responsable de la campagne israélienne d’implantation de colonies et de nettoyage ethnique à Jérusalem Est, qui donne lieu à de graves violations des droits humains des Palestiniens. En particulier, la « judaïsation » de Jérusalem est une politique officielle de la municipalité  (comme le maire, Nir Barkat s’en est vanté lors d’un rassemblement du Likoud le 25 août : http://www.haaretz.com/israel-news/.premium-1.738541).  La municipalité est responsable de la planification et de l’approbation de colonies illégales, de la démolition de maisons palestiniennes, de la mise en place d’une myriade de mesures discriminatoires qui désavantagent les Palestiniens et privilégient les Israéliens juifs, notamment dans les champs de la culture et du tourisme.

Au niveau moral comme au niveau politique, l’acceptation par un Ambassadeur International d’Oxfam d’une invitation de la municipalité de Jérusalem n’envoie pas un bon message et il est déplacé de la part d’Oxfam de donner son aval à un ambassadeur qui accepterait une telle invitation. Oxfam doit prendre une position publique de critique du concert et se distancier de Baaba. 
Sincèrement vôtres

Le Collectif Artists for Palestine UK

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